相传神荼郁垒(shēnshūyùlǜ)为冥界阴司,但凡人间有恶鬼不肯入冥界,黑白无常无法勾起魂锁其魄,都由神荼郁垒前往,并将至投喂一恶虎,永世不得超生,所以恶鬼都十分忌惮。此事后传入人间,人们便把神荼郁垒的画像贴在门上驱邪避恶,这便是中国最早的门神。

远古时,神荼郁垒为一对兄弟,两人以打猎为生。二人勇猛且弓箭娴熟,每日上山必满载而归,渐渐山中飞禽走兽被射杀殆尽。

有一天,以为老僧路过化缘,兄弟二人热情招待。临走时,老僧说你二人杀业太重,百年后难免堕入无间地狱,受尽苦难,望你二人打猎不可赶尽杀绝,如今你们已经衣食无忧,最好放弃打猎,多做善事。兄弟二人自觉这老僧又是饭饱说教来了,一副不在意的样子。老僧见二人不信,便说到,你们两年前是不是射杀过一直老虎,剥皮后发现肚子还有5只幼崽。自此你二人一直晚上做噩梦。

兄弟两人闻之,大惊失色,连忙请高僧指点。老僧说2年前你们射杀的老虎本要投胎做人,却因怨恨太深,在六道轮回中不得轮回,最终轮回畜道,成为一只老虎,除了身形是只老虎,其余与人无异,可以听得懂人说话,还可以开口说话,如今来要寻你们要报仇,村民也难逃一劫。解铃还需系铃人。

兄弟二人听后思考了一夜,为了赎回自身罪孽,同时不连累无辜的村民,第二天去山中找到老虎,以身投入虎穴。

二人死后来到阎罗殿,阎罗王听到此事,觉得二人生前虽有过错,但最终以大善消除业障,而且二人勇猛异于常人,十分欣赏。

而此时东海里有座风景秀丽的度朔山,又名桃都山。山上有一棵蟠曲三千里的大桃树,树顶有一只金鸡,日出报晓。这棵桃树的东北一端,有一概拱形的枝干,树梢一直弯下来,挨到地面,就像一扇天然的大门。朔山住着各种妖魔鬼怪,为防止鬼怪从此上树偷吃蟠桃,占据金鸡的地方,就让二人投入钟馗麾下,在鬼域的大门两边守护,抓住为非作恶的恶鬼,将其魂魄拿住喂这只饿虎,这只虎因为冤孽太深,食恶鬼魂魄可消其冤孽。