10月27日,体育商业媒体Sportico报道,美国腰旗橄榄球联盟(American Flag Football League,下简称AFFL),已经将波士顿和拉斯维加斯两地队伍的特许经营权以每支300万美元的价格出售,这也是其在宣布将推出职业联赛后,首次卖出球队的特许经营权。

AFFL是一个美国专业的腰旗橄榄球运营机构,虽然历史不长但是发展相当快。2016年,华尔街高管兼腰旗橄榄球迷Jeff Lewis创办AFFL,2017年正式对公众亮相,同时启动了7V7腰旗橄榄球比赛,查德·约翰逊和詹姆斯·伊赫迪博等前NFL职业球员都参与其中。旗下比赛目前覆盖男子、女子和青少年赛事,去年的男子比赛还在派拉蒙的多个媒体渠道上播出,女子比赛也在Facebook和YouTube上完成直播。

筹备多年后,今年3月,AFFL宣布从2023年开始,男子比赛将变成职业赛事。这意味着业余球员从此有了一条直接的上升通道,职业球员们将拿到薪水,并为其所在的城市球队效力。其他信息包括:

每支球队在单赛季可能有16场比赛,因为与装备橄榄球相比,腰旗橄榄球比赛对球员的消耗大大减少。

▲和NFL等标准美式橄榄球比赛不同,7V7腰旗橄榄球比赛中没有擒抱等暴力动作。AFFL同时表示,他们并不会因为办职业联赛就放弃7V7业余比赛。

关于特许经营权的出售,Jeff Lewis在接受Sportico采访时透露,这本来不在计划之内,“我们并没有打算卖任何一支球队,但我们发现很多人很感兴趣,所以我们改变了主意。联赛将有4-6支球队,其中至少4支球队都是外部方所有。”

这次波士顿和拉斯维加斯两地队伍的特许经营权卖给了私人投资者,但是Lewis拒绝透露他们的信息,不过他表示,这些投资者目前还没有拥有任何其他顶级体育联盟球队。

关于未来的扩张,AFFL希望把球队放在橄榄球参与人数多、基础深厚的城市。目前AFFL正计划把职业联盟的第三支球队的特许经营权卖到匹兹堡,而佛罗里达和德克萨斯作为橄榄球温床也成为拓展目的地。但是Lewis表示,拥有大量职业球队的大都市,如纽约、洛杉矶和芝加哥,不太可能成为早期的AFFL城市。

AFFL对职业联赛的扩张前景相当看好。Lewis认为其和NFL相比有自己的优点:“这项运动的好处就是它容易维护,一个球队只需要12-15个球员,再加上几个工作人员就行。而且我们的比赛很轻松,NFL把腰旗橄榄球纳入职业碗就证明了这项运动的娱乐价值。“

NFL每个赛季都会从最好的球队中选出最好的球员参加全明星赛,这项赛事就是职业碗。2023年NFL职业碗做出改革,取消了传统全明星正赛,取而代之的是长达一周的各项趣味赛事和腰旗橄榄球比赛。”腰旗最酷的是,不管谁上场玩,都会变成10岁的孩子,” Jeff Lewis说,他认为腰旗橄榄球可以帮助橄榄球运动吸引年轻人,“年轻人想要自己的东西,他们会拥抱腰旗橄榄球,就像他们拥抱电竞一样,年轻人不重视传统,他们重视创新、新鲜感和速度更快的游戏。”

在转播方面新联赛也值得期待。早在2018年,AFFL就举办了一次美国公开赛,显示出其转播创新的野心,包括用飞猫作为主转播角度,用相机和麦克风拍摄Huddle(美式橄榄球比赛中,球员们在比赛中围成一个圈进行接下来的战术布置,这个围成一个圈的动作叫做Huddle,中文翻译“聚商”)内部的画面,还使用了SMT提供的虚拟图像技术在场上标识出相关参数,甚至在球员的身上安装麦克,这一系列的方式都能增加观众的沉浸感。

负责2017年AFFL腰旗橄榄球测试赛转播工作的Johnathan Evans曾说:“与其模仿NFL和大学比赛的转播,为什么不模仿Madden NFL(一款NFL电子游戏)?如果能把摄像机放在20英尺远的地方,为什么要把摄像机放在100码之外的地方呢?NFL和大学比赛做得很好,但我们的灵活性是他们不具备的,我们几乎没有限制。”

▲2017年AFFL进行的测试赛采用飞猫作为主转播视角,同时还引入了包括”Go Clock“在内的一系列虚拟图像。

腰旗橄榄球职业化步伐加速的消息并不让人意外,因为这项运动目前在全球的发展确实蒸蒸日上。相比正式的装备橄榄球运动,腰旗橄榄球的低对抗性意味着腰旗橄榄球不需要装备橄榄球的护具,也摆脱了对场地的高要求,降低了参与门槛,因此更容易普及(延展阅读:

根据估计,全美6岁以上的腰旗橄榄球参与者约为689万人。而根据国际美式橄榄球协会的数据,在美国17岁以下的青少年中就有240万人在玩腰旗橄榄球,全球范围参与者的数量达到2000万人。更可喜的是,女性对这项运动的热情日益高涨,去年AFFL在CBS体育频道播放了四场比赛,其中三场是男子比赛,一场是女子比赛——有史以来全美范围电视播出的首场女子橄榄球比赛,收视率是三场男子比赛平均收视率的两倍。

NFL在其今年的年度大会上宣布,未来十年将努力在全球范围吸引5000万新受众。为完成十年大计,NFL正力争把这项运动送进2028年洛杉矶奥运会。从洛杉矶申奥成功后,腰旗橄榄球入奥就一直是个议题,但这次它的奥运前景似乎更为明朗。如果入奥成功,无疑会对这项运动在全球的普及起到不小的推动作用。

▲NFL并没有让AFFL主导青少年腰旗橄榄球。NFL称在全国范围内有50万人参与其腰旗项目,这让NFL成为了美国最大的腰旗橄榄球组织。

腰旗橄榄球不是唯一一项加速职业化和商业化的小众运动。近些年,匹克球运动成为了美国人的新宠,据美国Pickleball协会统计,这项运动在2021年已有480万人参与,同比增长39%。当一项运动达到了一定的参与基数时,职业化和赛事的商业价值就会随之而来。(延展阅读:

9月29日,据Front OfficeSports报道,勒布朗·詹姆斯的LRMR Ventures联合德雷蒙德·格林、凯文·乐福等投资方,投资了一支匹克球队伍,准备参加匹克球大联盟(Major League Pickleball,MLP)。MLP由对冲基金经理史蒂夫·库恩在2021年创办,采取北美职业体育常用的特许经营模式,目前一支球队的加盟费在100万美元左右。

在刚刚过去的2022赛季中,共有12支球队参赛。7月,MLP宣布获得新一轮投资。在这轮投资的推动下,MLP决定扩军,计划在2023赛季再增加4支球队,总奖金从100万美元增加至240万美元。(延展阅读: